Cultural loss foreseen

Mexico will cease to have permanent representation at UNESCO in Paris and will conclude its work. The office, currently directed by Homero Aridjis was created to serve as a liaison in matters of education, culture and science.

Closing of the UNESCO Embassy is “a blow against culture”

Cultural Supplement of Reforma, Sunday January 24, 2010

In Aridjis´opinion the measure impacts upon the country´s image, especially in times when there are daily reports of violence.


The closing of Mexico´s UNESCO office is a deplorable act, a blow against Mexican culture, its international reputation, and the leadership role it should provide for Latin America, Europe, Asia and Africa, the poet Homero Aridjis states.

In an interview by email, Aridjis, the Mexican Ambassador to UNESCO, analyses the impact of this decision which they have not, as yet, been notified of.

What is your opinion about the closing of the delegation?

Faced with criticism, the Mexican Foreign Ministry says that it will not close its UNESCO offices, but that its various functions will be vested “in the person of the Ambassador of Mexico to the French Republic.” It claims that only half of the 182 member states (in reality there are 193) have a permanent and exclusive representative “as had been the case with Mexico”. He (Aridjis) agreed with the legislator Porfirio Muñoz Ledo when he said he was totally in favor of Mexico´s UNESCO office being autonomous, because it is extremely important, requiring attention, time and organization.

When Harry Belevan-McBride , the bilateral ambassador of Peru in France, learnt of the notice decommissioning Mexico´s delegation to UNESCO, he called me to say he was alarmed that Mexico was abandoning its role of cultural leadership overseas, since our country possessed the largest number and the most diverse cultures in the Americas. He urged me to recommend that the Mexican authorities do not commit the same mistake as Peru, when it abandoned its ambassadorship to UNESCO and left its representation in the hands of the bilateral ambassador, since (in light of his own experience) it is impossible to deal with UNESCO matters efficiently.

It is a deplorable act, a blow against Mexican culture, our international image, the leadership role that our country ought to fulfill in Latin America, Europe, Asia and even Africa. When representatives of member states accredited to UNESCO found out, some of them looked at me in consternation and asked, “What is happening to Mexico?” Irina Bokova, the new Director General, asked me that question. She asked me what the position of the Senate was.

Yes, the ambassadors who love Mexico are astonished at this measure, they find it incredible, almost to the point of offering condolences for Mexican culture, for its enormous prestige in the world that has been truly earned by generations of writers and creative artists and by previous governments that did promote our culture. I believe the President of the Republic was ill-advised by people who have no understanding of UNESCO and behaved it as if it were a delegation to Angola.

To justify their actions, the Foreign Ministry argues that it wants to save the costs of the salary of a permanent representative at ambassadorial level, his social expenses, the car and basic services, which is understandable if the treatment is equally applied to other delegations, but, as has been pointed out by PRD deputy Alfonso Suarez del Real, Felipe Calderon not only kept the delegation to the Vatican, but he increased their budget. The argument is fallacious.

Firstly, the salary of the permanent representative is not especially for me. It is a salary according to a scale and fixed by the Ministry for Foreign Affairs for ambassadors in this part of Europe.

Secondly, the apartment rent was not contracted by me but by the government minister Alfredo Miranda Ortiz on December 15, 2004 for Ambassador Pablo Latapi, and will continue to be paid since there has been no hint given by the Foreign Ministry about cancelling the contract. Nobody has said anything to the chauffeur and the housekeeper about their being dismissed.

Thirdly: There has been talk about the offices of the Mexican Delegation at 1, rue Mollis, but their rent is subsidized by the same organization. Mexico does not rent space alone in the building. Nearly all the member states do so, including poor countries like Burkina Fasso and Bolivia. There has been no indication that the rent will not continue to be paid.

Fourthly: The delegation has two cars, a Mercedes, that has seen five years of service (for the office holder and the offices), and a 2008 Peugeot, that the deputy representative drives as her own. There has been no mention of selling either of these.

What does Mexican culture lose in this situation?

Many projects have been cancelled since the measure was taken. For example, Mexico was intended to be at the center of the Festival of Cultural Diversity, 2010. The government canceled our role claiming budget reasons, and Bolivia assumed it enthusiastically. A special edition of the magazine World Heritage Dedicated to Mexico, with its cultural and natural sites on the World Heritage of Humanity list, was cancelled.

At UNESCO, it had been agreed that the SEP would print, gratis, hundreds of thousands of copies to be distributed in Parisian schools, something very worthwhile in these violent times. Our children are in dire need of self-esteem and of learning the true values of Mexico, its culture and natural treasures. Our image in France and the world is at rock-bottom due to the daily reports in the media of massacres committed daily in the country by the drug traffickers. Not only are opportunities being lost, but our international reputation is being affected. To promote our culture abroad is to speak well of Mexico, as the President requested in his meeting with the ambassadors.

Do you have confidence in the new structure?

They say that the work of the delegation will be done by personnel of the Mexican Embassy in France. Carlos de Icaza is an excellent ambassador, and one of the most experienced diplomats in the Mexican Foreign Service. He will certainly endeavor to represent Mexico in the best possible way.

What were the principal achievements of your tenure in the office?

They were not personal achievements, but rather those of the team I headed and which worked enthusiastically for Mexico. New places were added to the World Heritage List : the Campus of Ciudad Universitaria, the Historical Center of San Miguel Allende and the Sanctuary of Jesus the Nazarene of Atotonilco and the Monarch Biosphere Reserve. On the World Heritage list our country has 29 cultural and natural sites and holds sixth place in the world, behind only Italy, Spain, China, Germany and France, but ahead of India and England. UNESCO added to its list of Intangible Cultural Herita the “Voladores de Papantla and the Living Traditions of the Otomi-chiochimecas of Tolimán. At the Executive & General Conference in September and October 2009, Mexico was admitted to five committees (World Heritage being one of them), and approval was given to the creation of the World Heritage Regional Institute Class 2, sponsored by UNESCO.

What work remains to be done?

Promoting the candidacy of Mexican sites to add to the lists of World Heritage and Intangible Cultural heritage, strengthening the UNESCO institute in Zacatecas, holding an exhibition of ´the Government of Chiapas Mayan textiles´in addition to other projects that might be affected by the so-called reduced budget. Let´s hope the Mexican Government doesn´t cancel them, nor disdain assistance from UNESCO to improve education in Mexico, because, in their “Report on Monitoring Education For All 2010,” UNESCO referred to Mexico´s educational deficiencies.

There is no doubt that the dismantling of Mexico´s delegation to UNESCO will affect our international reputation.

– translated by Jeremy Greenwood

Ven pérdida culturalLa representación permanente de México ante la UNESCO, en París, concluirá su labor.

Hoy dirigida por Homero Aridjis, la oficina fue creada como enlace en temas de educación, cultura y ciencia

Cierre de la Embajada ante la UNESCO

‘Es un golpe a la cultura’

Suplemento Cultural de Reforma • Domingo 24 de Enero del 2010

La medida afecta la imagen del País, sobre todo en momentos en que se difunden a diario crónicas de la violencia, opina Aridjis


El cierre de las oficinas de México ante la UNESCO en París es una medida lamentable, un golpe a la cultura mexicana, a su imagen internacional y al papel de liderazgo que el País debe ocupar en Latinoamérica, Europa, Asia y África, señala el poeta Homero Aridjis.

En entrevista vía correo electrónico, Aridjis, Embajador de México ante la UNESCO, analiza el impacto de esta decisión.

Aunque la decisión fue anunciada días atrás como parte del plan de austeridad del Gobierno federal, Aridjis asegura que hasta ahora no han recibido una notificación.

¿Cuál es su opinión sobre el cierre de la representación?

Ante las críticas, la Cancillería dice que no cerrará las oficinas de México ante la UNESCO, sino que concentrará las funciones respectivas “en la persona del embajador de México ante la República Francesa”. Aduce que sólo la mitad de los 182 estados miembros (en realidad, son 193) de la UNESCO tienen representante permanente y exclusiva “como había sido el caso de México”. Coincido con el legislador Porfirio Muñoz Ledo cuando se manifiesta completamente en favor de la autonomía de la oficina de México en la UNESCO, porque es un órgano de la mayor relevancia, porque requiere una atención, un tiempo y una jerarquía.

Cuando Harry Belevan-McBride, embajador bilateral de Perú en Francia, se enteró de la noticia del descabezamiento de la delegación mexicana ante la UNESCO, me llamó por teléfono para decirme que le alarmaba que México abandonara su liderazgo cultural en el extranjero, siendo nuestro País el poseedor de las más vastas y variadas culturas de las Américas. Me instó

a recomendar a las autoridades mexicanas que no fueran a cometer el mismo error que Perú al suprimir a su embajador ante la UNESCO para dejar la Representación en manos del bilateral, pues dijo que es imposible (según su propia experiencia) que éste atienda eficazmente los asuntos de la UNESCO.

La medida es lamentable, es un golpe a la cultura mexicana, a nuestra imagen internacional, al papel de liderazgo que nuestro País debe ocupar en Latinoamérica, Europa, Asia, y hasta en África. Cuando lo saben los representantes de los Estados miembros acreditados ante la UNESCO, algunos me miran consternados, y preguntan: “¿Qué le pasa a México?”. La misma Irina Bokova, la nueva directora general, me hizo esa pregunta. Me pregunto cuál es la posición del Senado.

Sí, a los embajadores que quieren a México la medida les produce asombro, les parece increíble, y casi me miran como dándome el pésame por la cultura mexicana, por el enorme prestigio que tiene en el mundo, ganado a pulso por generaciones de escritores y creadores artísticos, y por gobiernos anteriores que han promovido nuestra cultura. Creo que el Presidente de la República estuvo mal aconsejado por gente que no tiene visión de la UNESCO y se la presentaron como si fuera una representación en Angola.

Para justificar su acción, la SRE argumenta que quiere ahorrarse el salario del representante permanente a nivel de embajador, sus gastos de orden social, la renta de la residencia oficial y su personal; el automóvil y los servicios básicos, lo cual es comprensible, si fuera parejo con otras representaciones, porque como ha señalado el diputado perredista Alfonso Suárez del Real, Felipe Calderón no sólo conservó la representación ante el Vaticano, sino que incrementó su presupuesto. Los argumentos son falaces.

Primero, el sueldo del representante permanente no es especial para mí, es un sueldo de tabulador fijado por la SRE para embajadores en esta zona de Europa.

Segundo, la renta del departamento, que no fue contratado por mí sino por el ministro Alfredo Miranda Ortiz el 15 de diciembre de 2004 para que lo ocupara el Embajador Pablo Latapí, va a continuar pagándose porque no ha habido ninguna indicación de la SRE para que se cancele el contrato. Al chofer y al ama de llaves nadie les ha dicho nada de despedirlos.

Tercero, se han mencionado las oficinas de la Delegación de México en 1, rue Miollis, pero su renta es subsidiada por la misma organización, y no sólo México alquila espacios en el edificio, lo hacen casi todos los Estados miembros, incluso países pobres como Burkina Fasso y Bolivia. No ha habido indicación para que no se renten.

Cuarto, la delegación dispone de dos coches, un Mercedes, que tiene cinco años de servicio (para el titular y las oficinas), y un Peugeot 2008, que la representante adjunta maneja como propio. No ha habido indicación alguna para que se vendan.

¿Qué pierde la cultura mexicana ante esta situación?

Muchos proyectos se han cancelado desde que la medida se tomó. Por ejemplo, México estaba destinado a ser el centro del Festival de la Diversidad Cultural 2010. El Gobierno echó abajo nuestra participación aduciendo razones presupuestarias y Bolivia la asumió con entusiasmo. Se canceló el número especial de la revista de Patrimonio Mundial dedicado a México, con sus sitios culturales y naturales que figuran en la Lista de Patrimonio Mundial de la Humanidad.

En la UNESCO, habían aceptado que la SEP imprimiera sin costo cientos de miles de ejemplares para distribuir en las escuelas del País, algo muy útil en estos tiempos de violencia nacional cuando nuestros niños están urgidos de autoestima y de conocer los verdaderos valores de México: su cultura y su naturaleza. Nuestra imagen anda por los suelos en Francia y en el mundo por las crónicas difundidas diariamente por los medios sobre las masacres que cometen los narcos en el País. No sólo se pierden oportunidades, también se afecta nuestra imagen internacional. Promover nuestra cultura en el extranjero es hablar bien de México, como pidió el Presidente en la reunión de embajadores.

¿Confía en la nueva estructura?

Se dice que las funciones de la representación serán asumidas por personal de la Embajada de México en Francia. Carlos de Icaza es un excelente embajador bilateral, y uno de los diplomáti- cos más experimentados con los que cuenta el Servicio Exterior Mexicano. Seguramente él se esforzará por representar a México de la mejor manera posible.

¿Cuáles fueron los principales logros de su gestión al frente de la oficina?

No fueron logros personales, sino del equipo de la delegación que encabecé y que trabajó con entusiasmo por México. Se añadieron nuevos lugares a la Lista de Patrimonio Mundial de la Humanidad: el Campus de Ciudad Universitaria, el Centro Histórico de San Miguel Allende y el Santuario de Jesús Nazareno de Atotonilco y la Reserva de la Biosfera Mariposa Monarca. En la lista de Patrimonio Mundial nuestro País tiene ahora 29 sitios culturales y naturales, y ocupa el sexto lugar en el mundo, sólo detrás de Italia, España, China, Alemania y Francia, pero adelante de India e Inglaterra. La UNESCO incorporó a su lista de Patrimonio Cultural Inmaterial a los voladores de Papantla y las tradiciones vivas de los otomí-chichimecas de Tolimán. Durante el Consejo Ejecutivo y la Conferencia General, efectuados en septiembre y octubre 2009, México fue admitido en cinco comités (entre ellos el de Patrimonio Mundial), y se aprobó la creación en Zacatecas del Instituto Regional del Patrimonio Mundial Categoría 2, auspiciado por la UNESCO.

¿Qué tareas deja pendientes?

Candidaturas de sitios mexicanos para añadir a las listas de Patrimonio Mundial y de Patrimonio Cultural Inmaterial, consolidar el Instituto UNESCO en Zacatecas, realizar una exposición de textiles mayas del Gobierno de Chiapas, y otros proyectos que podrían ser afectados por el llamado recorte presupuestal. Ojalá que el Gobierno de México no los cancele, como tampoco desdeñe los apoyos de la UNESCO para mejorar la educación en México, puesto que en su “Informe de Seguimiento de la Educación Para Todos 2010”, la UNESCO señaló las deficiencias de México en materia educativa.

No cabe duda, el descabezamiento de la Delegación de México ante la UNESCO afectará nuestra imagen internacional.